Un astéroïde se déplace à tout vitesse près de la Terre.

Un astéroïde se déplace à tout vitesse près de la Terre.

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Les astéroïdes voltigent autour de la Terre pendant de nombreuses années avant de s'y échouer à toute vitesse. Voici que ce qu'il faut savoir sur ces planètoïdes.

Autour du Système solaire, gravitent ce que l’on appelle des objets mineurs ou planètes mineures. Principalement composés de roches, de glaces et de métaux, ces planétoïdes orbitent dans le cosmos, tantôt à proximité du Soleil tantôt près des autres planètes. Les astéroïdes, ces énormes pierres qui échouent des fois sur la Terre appartiennent à cette catégorie. Après avoir passé du temps dans l’immensité du cosmos, ces petits corps du Système solaire, atterrissent à toute vitesse sur notre planète, une fois l’atmosphère franchie. Voici ce qu’il faut savoir sur ce fameux rocher de l’espace.

Un peu d’histoire

Nous sommes en 1801 lorsque l’astronome et mathématicien Giuseppe Piazzi découvre par le plus heureux hasard ce qui ressemble alors à un astre. En observant la constellation du Taureau, il repère le rocher en pensant qu’il s’agit d’une petite étoile. C’est alors que “l’étoile” se déplace vers l’ouest, à la grande surprise de l’intéressé. Pour s’assurer de la réalité du moment, il fait appel à un collègue qui confirme son hypothèse. Ainsi est baptisé Cères, le premier astéroïde identifié par l’être humain. De 1802 à 1807, d’autres rochers spatiaux feront leur apparition, eux aussi mépris pour des planètes.

Un astéroïde mesure en moyenne 1000 km de diamètre.

Un astéroïde mesure en moyenne 1000 km de diamètre.

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Au fil des années et après de nombreuses recherches, des scientifiques aboutiront à la conclusion selon laquelle les astéroïdes ne sont pas des planètes mais bien des débris de ces dernières. Ces petites reliques du Système solaire (petites devant l’immensité de l’espace, puisque leur diamètre mesure en moyenne 1000 km), seront par la suite soumises à des méthodes de détection très précises, grâce auxquelles il sera désormais aisé de les identifier.

Les différentes familles d’astéroïdes

Les astéroïdes qui peuplent le cosmos sont nombreux. En 2016, par exemple, le Centre des planètes mineures a recensé 480 806 astéroïdes numérotés et 242 561 non numérotés. Ce qui nous fait un total de 723 367 orbites dénombrées. Ainsi, on distingue plusieurs regroupements d’astéroïdes, chacun ayant ses propres caractéristiques. La ceinture dite principale qui se situe entre les orbites de Mars et Jupiter est la plus importante. C’est en son sein que sont réunis les quelques 720 000 astéroïdes précédemment mentionnés. Arrivent ensuite les géocroiseurs, qui sont des astéroïdes dont l’orbite est proche de la Terre. 8 113 planétoïdes y ont été repérés en 2011. On distingue également les Troyens, au nombre de 4 990 et qui nous viennent majoritairement de l’orbite de Jupiter. La Ceinture de Kuiper, localisée quant à elle du côté de Neptune renferme le plus grand regroupement d’astéroïdes. D’après la science, c’est de cette ceinture que viendrait la moitié des petits corps du Système solaire.

Les météorites sont des fragments d'astéroïdes

Les météorites sont des fragments d'astéroïdes

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La Terre et les astéroïdes

Des fois, il arrive que des astéroïdes pénètrent dans l’atmosphère. L’effet de la collision provoque une certaine combustion et selon sa taille, la petite planète percute la Terre sans danger, pour ensuite se désintégrer. Les pierres qui parviennent à atteindre la surface de la Terre sont des météorites. Ces derniers sont, en général, le fruit d’une collision entre deux astéroïdes ou la fragmentation d’un seul. Les centres d’observation suivent de près les astéroïdes qui orbitent autour de la Terre, pour prévenir toute catastrophe.

    

Bon plan

La grande galerie de l’évolution du Muséum d’Histoire naturelle à Paris propose à ses visiteurs une exposition Météorite : entre ciel et Terre, jusqu’au 6 janvier 2018 au Jardin des plantes. Allez-y donc y faire un tour avec votre tribu pour une découverte des secrets du cosmos.

Ecrit par

Marc-Emmanuel Adjou

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Emmenez donc les petits dans un planétarium comme celui du Palais de la découverte, pour y admirez le ciel et les étoiles en famille.

Apprenez-leur la différence entre une météorite et un astéroïde. Indiquez-leur également ce que sont une comète et une étoile filante.